Rocket Lab на пути в Высшую Космическую Лигу

Компания Rocket Lab привлекла капитал у инвестиционных фондов Bessemer Venture Partners, Khosla Ventures и K1W1 для завершения создания ракеты-носителя Electron и старта коммерческой деятельности в 2016 году.

2 марта 2015 года компания Rocket Lab объявила о завершении Раунда B финансовых инвестиций, который провели инвестиционный фонд Bessemer Venture Partners (BVP), а также бывшие инвесторы компании - фонды Khosla Ventures и K1W1. Более того, Lockheed Martin взяла на себя обязательство сделать стратегическую инвестицию в Rocket Lab с целью поддержки исследований в области будущих аэрокосмических технологий. Компания собирается вложить полученные средства в завершение создания ракеты-носителя (РН) Electron и планирует начать коммерческую деятельность по ее запускам к 2016 году.

Ракета легкого класса Electron, способная доставить до 110 кг полезной нагрузки на солнечно-синхронную орбиту почти за $5 млн, была официально презентована на специальном VIP-мероприятии в июле 2014 года. На первой из двух ступеней этой ракеты будут установлены 9 кислород-керосиновых двигателей Rutherford с регенеративным охлаждением, каждый имеющим по 13,3 кН тяги при запуске. Этот двигатель считается одним из самых прогрессивных в мире и является сильным технологическим преимуществом компании.

“Rutherford является воплощением мощи и эффективности, это - ключевой элемент Rocket Lab в предоставлении доступных, часто осуществляемых запусков.” Вебсайт компании Rocket Lab

История компании уходит корнями в 2007 год, когда Питер Бек (Peter Beck) основал Rocket Lab в Окленде, Новая Зеландия, как центр передовых космических программ. В 2009 году они запустили суборбитальную метеорологическую ракету Ātea-1 ("космос" на Маури) - она имела 6 метров в длину и весила 60 кг, и имела возможность выводить 2 кг полезной нагрузки на высоту до 120 км. С тех пор стартап разработал и запустил более 80 ракет и работал с такими заказчиками, как Lockheed Martin, DARPA и Aerojet Rocketdyne.

Питер Бек, CEO компании Rocket Lab
Preview 54f8698e5370610ba14d0000

В декабре 2010 года Rocket Lab получила контракт от американского агентства Operationally Responsive Space Office (ORS) на изучение недорогой космической ракеты для выведения на орбиту малых спутников. В сообщении компании так и указывается: "Rocket Lab была основана на убеждении, что малые полезные нагрузки требуют специальной ракеты-носителя и гибкости в осуществлении пусков, которую не способны предоставить традиционные космические системы".

Продвигая свою идею специальной ракеты для малых спутников Rocket Lab получил грант правительства Новой Зеландии в $25 млн, а также привлек неразглашенное количество средств у венчурных фондов Khosla Ventures и K1W1 в рамках инвестиционного Раунда А. Также, по заверению Rocket Lab, к настоящему времени она получила заказы на пусковые услуги как минимум на первые 30 пусков, что составляет, путем простого умножения, около $150 млн.

Огневые испытания двигателя Rutherford. Credit: Rocket Lab
Preview 54f8698e5370610ba1500000

В настоящее время Rocket Lab продолжает разработку и испытания компонентов РН Electron, занимается поиском места ее запусков (среди прочего, рассматривается космодром на мысе Канаверал) и, как следствие, активно набирает персонал (25 открытых вакансий, как менеджеров, так и инженеров, на вебсайте компании). В настоящее время в компании работает около 50 сотрудников, большинство из которых - в офисе в Окленде.

Rocket Lab имеет амбициозные планы в проведении до 100 пусков в год и, похоже, инвесторы верят Питеру Беку и его бизнес-модели. Согласно недавно опубликованному отчету агентства Euroconsult под названием Перспективы рынка малых спутников, до 510 малых космических аппаратов будут запущены в ближайшие 5 лет. Общая рыночная стоимость разработки и запуска этих аппаратов оценивается в $7,4 млрд (в ценах 2014 года).

SpaceDigest делает даже более обнадеживающий прогноз касательно этого рынка. В нашем Обзоре 2014 космического года мы показали, что совокупное число одних только кубсатов (без учета спутников класса 10-100 кг), запущенных за последние три года, выросло с 23 в 2012 году до 131 в 2014 году. На 2015 год и в будущем, по нашим оценкам, в год будет запускаться до 200 космических аппаратов типа кубсат.

Интересно отметить, что Питер Бек не имеет своей целью в будущем производить ракеты более тяжелого класса или осуществлять пилотируемые полеты - его цель исключительно рынок малых спутников. Что может помешать ему реализовать свои планы? Важными кажутся два фактора, о которых мы скажем ниже. Первый - это более чем серьезная конкуренция на рынке со стороны операторов как традиционных ракет-носителей (Firefly Space Systems, Mishaal Aerospace, и др.), систем воздушного старта (Swiss Space Systems, Generetion Orbit, Virgin Galactic, XCOR, и др.), и системы запуска спутника со стратосферного шара (Zero2Infinity).

Как бы это противоречиво ни звучало, но вторым фактором является все же цена. Если разделить $5 млн (стоимость запуска) на 110 кг (максимальная полезная нагрузка), то получим цену в $45,5 тыс. за кг. Для сравнения, компания Spaceflight Inc., которая оказывает услуги по запуску малых спутников как второстепенной нагрузки при пусках российских и американских РН, запрашивает $50 тыс.-$60 тыс. за кг для кубсатов и $35 тыс.-$40 тыс. за кг для спутников массой 50-100 кг. Если у Вас есть спутник весом 100 кг, какой вариант вы выберете?

В любом случае, после привлечения как минимум $100 млн. (по нашим оценкам) в совокупности от венчурных фондов, государственных и частных организаций, Rocket Lab становится серьезным игроком на космическом рынке, имеющим амбициозные планы, которые подкреплены не только замечательной идеей и убежденностью в перспективах ранка малых спутников, но и достигнутым технологическим уровнем, квалифицированным персоналом и необходимым денежным капиталом. И пока это так, Питер Бек со своей командой, похоже, находятся на правильном пути.

Следующая статья Тучи сгущаются над Dauria Aerospace Предыдущая статья Успешный запуск ракеты Falcon 9 со спутниками ABS-3A и Eutelsat 115 West B!